Un hombre australiano de 56 años de edad está luchando por su vida después de infectarse con una «superbacteria» rara que come carne que causó que se desarrollaran heridas gigantes en el muslo y el estómago.

La afección del hombre se conoce como fascitis necrotizante, y es causada por una bacteria relativamente conocida: Estreptococo, mejor conocido como estreptococo, según un informe de West Australian, un periódico local de Perth. Algunas cepas de la bacteria son potencialmente mortales, pero no son las únicas cosas inusuales que pueden devorar la carne humana de adentro hacia afuera.

Aquí hay cinco patógenos y plagas que se alimentan del cuerpo humano.

Bacterias bestiales

Fotomicrografía de bacterias Streptococcus pyogenes. (Crédito de la imagen: CDC)

El hombre australiano infectado con bacterias carnívoras la semana pasada es una de las muchas personas en todo el mundo que enferman cada año de un patógeno de pesadilla particularmente conocido como Estreptococo del Grupo A.

Por lo general, estas bacterias ingresan al cuerpo a través de heridas abiertas y causan una afección conocida como fascitis necrotizante, una infección de rápida propagación que mata los tejidos blandos del cuerpo, incluidos la piel y los músculos. Se estima que 400 personas son diagnosticadas con fascitis necrosante cada año solo en Australia, informó The West Australian.

Las bacterias Estreptococos del Grupo A que causan enfermedades carnívoras son del mismo tipo que a veces causan otras dolencias, como la escarlatina, el impétigo (un tipo de infección de la piel), el síndrome de shock tóxico y la celulitis, según los Institutos Nacionales de la Salud. (Otra cepa de bacterias estreptocócicas causa faringitis estreptocócica.)

Cuando las bacterias carnívoras infectan la fascia o el tejido conectivo que rodea los músculos, los vasos sanguíneos y los nervios, los resultados pueden ser mortales. Los investigadores médicos estiman que entre el 25 y el 30 por ciento de los pacientes que contraen la cepa carnívora de la bacteria estreptocócica no sobreviven a la infección.

Shoo, vuela!

En 2013, un turista británico se llevó a casa un recuerdo desagradable de Perú: un oído lleno de gusanos carnívoros. Las criaturas con forma de gusano que los médicos sacaron de la oreja de la mujer eran las larvas de la mosca del gusano barrenador del Nuevo Mundo (Cochliomyia hominivorax), que son indígenas de las Américas. Las hembras de gusano barrenador depositan sus huevos en la carne expuesta de animales de sangre caliente, incluidas las heridas en la carne de mascotas heridas, los ombligos del ganado recién nacido y las aberturas corporales de los seres humanos.

La mosca del gusano barrenador, Cochliomyia hominivorax. (Crédito de la imagen: Universidad Estatal de Iowa)

Los huevos de una mosca hembra del gusano barrenador eclosionan dentro de las 24 horas de haber sido depositados y comienzan a consumir la carne y los fluidos corporales de cualquier huésped que hayan infestado, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Las larvas parasitarias están forradas con crestas diminutas que ayudan a los gusanos a excavar profundamente en la carne. Estas características hacen que las larvas parecidas a gusanos parezcan pequeños tornillos (de ahí su nombre).

La mujer con los gusanos carnívoros los trajo a casa desde Perú en 2013. Notó por primera vez que algo estaba mal cuando escuchó un sonido de «rasguño» dentro de su cabeza y experimentó dolores punzantes en el costado de su cara. Después de que las plagas se retiraron de su oreja, los síntomas de la mujer mejoraron, y solo un pequeño agujero permaneció en su canal auditivo como recuerdo de su desgarradora experiencia.

Errores de malas noticias

Esta imagen muestra la mosca botánica humana, o Dermatobia hominis, que es un parásito para los humanos y una variedad de animales. (Crédito de la imagen: Lyle Buss, Universidad de Florida)

Al igual que las larvas carnívoras de la mosca del gusano barrenador, los bebés de la mosca bottom humana (Dermatobia hominis) también pueden hacer que su piel se degrade. Pero a diferencia de los huevos de gusano barrenador, los huevos de mosca bottom no son depositados debajo de la piel de una persona por una mosca bottom hembra. En cambio, la mosca parásita deposita sus huevos en un huésped, como una garrapata o un mosquito, que luego pican a los humanos (u otros animales). Cuando ese huésped, conocido como vector, aterriza en una comida de sangre caliente, los huevos de mosca botánica detectan el cambio de temperatura y eclosionan, entrando en el cuerpo del animal en el lugar de la picadura o picadura.

D. hominis permanecerá debajo de la piel de una persona, dentro de una capa de tejido subcutáneo, y se alimentará de fluidos corporales durante aproximadamente ocho semanas antes de abandonar el cuerpo de su huésped y transformarse en una mosca. Cuando están dentro del cuerpo, estos gusanos causan una afección conocida como miasis furuncular, en la que el sitio donde entraron las larvas se agrandó e inflamó, y rezuma pus.

Pero eliminar los pequeños gusanos no es tan difícil. Un estudio de caso de 2007 descubrió que cubrir el sitio de entrada de las larvas con esmalte de uñas sofoca a las criaturas, lo que facilita extraerlas de la piel.

Spider vs. man

Si no te gustan las arañas, este siguiente hecho probablemente no te ayudará a cambiar de opinión. Ciertas especies de arañas reparten mordeduras necrotizantes o «carnívoras». Mientras que muchos tipos de veneno de araña contienen neurotoxinas, que bloquean los impulsos nerviosos a los músculos y causan calambres, rigidez e interrupción de las funciones corporales de la víctima, otros tipos de veneno de araña contienen toxinas que pueden causar necrosis o la muerte de tejidos vivos.

Los reclusas marrones venenosos existen dentro de un rango más pequeño de lo que muchos creen, y su existencia puede verse amenazada por el cambio climático. (Crédito de la imagen: Rick Vetter)

El veneno citotóxico puede causar ampollas alrededor del sitio de una mordedura, lo que a su vez puede provocar heridas abiertas y muerte de tejidos, según el Museo Australiano. Las arañas reclusas pertenecientes al grupo Loxósceles son quizás el tipo de araña más comúnmente asociada con veneno necrotizante. Estas arañas son indígenas de muchas partes del mundo, incluidos los Estados Unidos, donde la especie más común, la reclusa parda (Loxosceles reclusa), habita en algunos estados del Medio Oeste y del sur.

Si bien la picadura de una reclusa puede causar la muerte de los tejidos, tal efecto secundario es raro, según el Programa de Manejo Integrado de Plagas de la Universidad de California, que establece que solo alrededor del 10 por ciento de las picaduras de reclusa parda causan daño tisular moderado o grande y cicatrices. Y aunque las heridas necróticas a menudo se culpan a las arañas reclusas pardas, estas lesiones espantosas son más a menudo causadas por otras afecciones clínicas, como infecciones bacterianas.

La identificación errónea de las picaduras de reclusa parda es tan común que Rick Vetter, un aracnólogo retirado de la Universidad de California, Riverside, elaboró una lista completa de todas las afecciones que se han diagnosticado erróneamente como picaduras de reclusa en la literatura médica. Por ejemplo, la lista de Vetter muestra que una «picadura de araña» reclusa puede ser algo más grave, como gangrena o enfermedad de Lyme.

¡Ataque de ameba!

Esta imagen muestra una infección de la ameba Naegleria fowleri, vista al microscopio y teñida con un anticuerpo fluorescente. (Crédito de la imagen: CDC)

En caso de que los gusanos carnívoros y las bacterias destructoras de tejidos no fueran suficientes para hacerle temblar, considere esto: También hay un pequeño organismo que come cerebros humanos. La Naegleria fowleri es una ameba microscópica que vive en agua tibia y fresca y entra al cuerpo a través de la nariz. Pasa a través de las membranas sinusales hacia el bulbo olfativo, donde se reproduce y se disemina a través del cerebro, consumiendo tejido cerebral a medida que avanza.

Estas horribles amebas causan que el cerebro se infecte, una afección conocida como meningoencefalitis amebiana primaria (PAM), que provoca hinchazón cerebral y, en la mayoría de los casos, la muerte. Sin embargo, algunas personas han sobrevivido a encuentros con N. fowleri, incluida una niña de 12 años en Arkansas, que logró luchar contra las amebas devoradoras de cerebros que contrajo en un parque acuático local en 2012. En ese momento, era una de las tres únicas personas que se sabe que sobrevivieron a una infección de este tipo. Sigue a Elizabeth Palermo @techEpalermo. Sigue a Live Science @livescience, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia Viva.

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