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A pesar de las revueltas de Túpac Amaru, la independencia se desarrolló lentamente en el Virreinato del Perú. Por un lado, Perú era un bastión conservador y realista donde las élites criollas potencialmente inquietas mantenían una posición relativamente privilegiada, aunque dependiente, en el viejo sistema colonial. Al mismo tiempo, las manifestaciones «anti-blancas» de la revuelta de Túpac Amaru demostraron que las masas indígenas no podían movilizarse fácilmente sin representar una amenaza para la casta criolla misma. Por lo tanto, cuando finalmente llegó la independencia en 1824, fue en gran medida una imposición extranjera en lugar de un movimiento verdaderamente popular, indígena y nacionalista. Como bien ha dicho el historiador David P. Werlich, » El papel de Perú en el drama de la independencia latinoamericana fue en gran medida el de un espectador interesado hasta el acto final.»

Lo que el espectador presenció antes de 1820 fue una guerra civil en las Américas que enfrentó a las élites criollas disidentes a favor de la independencia contra los realistas leales a la corona y al antiguo orden colonial. El movimiento había estallado en reacción a la invasión de España por Napoleón Bonaparte en 1808, que depuso a Fernando VII y colocó a un usurpador, José Bonaparte, en el trono español. En Estados Unidos, esto planteó la cuestión de la legitimidad política misma del gobierno colonial. Cuando las juntas se levantaron a favor del cautivo Fernando en varias capitales sudamericanas (excepto en Perú) al año siguiente, aunque de duración relativamente corta, iniciaron un proceso hacia una eventual separación que fluyó por todo el continente durante los siguientes quince años. Este proceso desarrolló su mayor impulso en la periferia del poder español en América del Sur, en lo que se convirtió en Venezuela y Colombia en el norte y en la región del Río de la Plata, particularmente Argentina, en el sur.

No fue hasta que ambos movimientos convergieron en Perú durante las últimas fases de la revuelta, específicamente la fuerza expedicionaria de 4.500 hombres liderada por el general José de San Martín que desembarcó en Pisco en septiembre de 1820, que el control español de Perú se vio seriamente amenazado. San Martín, hijo de un oficial del ejército español estacionado en Argentina, había servido originalmente en el ejército español, pero regresó a su Argentina natal para unirse a la rebelión. Una vez que se logró la independencia argentina en 1814, San Martín concibió la idea de liberar al Perú a través de Chile. Como comandante del Ejército de los Andes de 5.500 hombres, la mitad del cual estaba compuesto por ex esclavos negros, San Martín, en una espectacular operación militar, cruzó los Andes y liberó a Chile en 1817. Tres años más tarde, su ejército, un poco más pequeño, partió de Valparaíso hacia Perú en una flota comandada por un ex almirante británico, Thomas Alexander Cochrane (Lord Dundonald).

Aunque algunos indicios aislados de independencia se habían manifestado anteriormente en Perú, la invasión de San Martín persuadió al intendente criollo conservador de Trujillo, José Bernardo de Tagle y Portocarrero, de que la liberación del Perú estaba a la mano y que debía proclamar la independencia. Era sintomático de la naturaleza conservadora del virreinato que las fuerzas internas que ahora declaraban la independencia estuvieran dirigidas por un aristócrata criollo líder, el cuarto marqués de Torre Tagle, cuyas simpatías monárquicas por cualquier orden político futuro coincidieran con las del libertador argentino.

La derrota del último bastión del poder real en el continente, sin embargo, resultó una tarea lenta y ardua. Aunque varias otras ciudades costeras abrazaron rápidamente al ejército liberador, San Martín fue capaz de tomar Lima en julio de 1821, solo cuando el virrey decidió retirar su considerable fuerza a la Sierra, donde creía que podría resistir mejor. Poco después, el 28 de julio de 1821, San Martín proclamó la independencia del Perú y luego fue nombrado protector por una asamblea de notables. Sin embargo, una serie de problemas, no el menor de los cuales fue un creciente resentimiento peruano por el gobierno de mano dura del extranjero que apodaron «el rey José», paralizaron la campaña para derrotar a los realistas. Como resultado, San Martín decidió buscar ayuda de Simón Bolívar Palacios, que había liberado gran parte del norte de América del Sur del poder español.

Los dos libertadores se reunieron en una reunión histórica en Guayaquil a mediados de 1822 para acordar los términos de un esfuerzo conjunto para completar la liberación del Perú. Sin embargo, Bolívar se negó a aceptar una asociación compartida en la campaña peruana, por lo que un frustrado San Martín decidió renunciar a su mando y dejar Perú para ir a Chile y, finalmente, exiliarse en Francia. Con la ayuda significativa de las fuerzas de San Martín, Bolívar procedió a invadir Perú, donde ganó la Batalla de Junín en agosto de 1824. Pero le quedaba a su lugarteniente de confianza, el general Antonio José de Sucre Alcalá, de treinta y un años de edad, completar la tarea de la independencia peruana derrotando a las fuerzas realistas en la hacienda de Ayacucho cerca de Huamanga (una ciudad más tarde rebautizada como Ayacucho) el 9 de diciembre de 1824. Esta batalla en las remotas tierras altas del sur terminó con la larga era del dominio colonial español en América del Sur.

INESTABILIDAD DESPUÉS DE LA INDEPENDENCIA

La transición del Perú de más de tres siglos de dominio colonial a la independencia nominal en 1824 bajo el presidente Bolívar (1824-26) resultó tortuosa y desestabilizadora políticamente. La independencia hizo poco para alterar las estructuras fundamentales de desigualdad y subdesarrollo basadas en el colonialismo y el neofeudalismo andino. Esencialmente, la independencia representó la transferencia de poder de los continentales españoles (peninsulares) a sectores de la clase creole de élite, cuyo objetivo era preservar y mejorar su estatus socioeconómico privilegiado. Sin embargo, la nueva élite criolla fue incapaz de crear un nuevo orden constitucional estable para reemplazar el monolito de la corona de la iglesia y el estado. Tampoco estaba dispuesto a reestructurar el orden social de manera que propiciara la construcción de un gobierno republicano democrático viable. En última instancia, el problema era reemplazar la legitimidad del viejo orden por uno completamente nuevo, algo que muchos regímenes poscoloniales han tenido dificultades para lograr.

En el vacío político dejado por el colapso del dominio español surgió una forma particularmente virulenta de caudillismo andino. Caudillos, a menudo oficiales de los ejércitos de liberación, lograron tomar el poder a través de la fuerza de las armas y la elaboración de alianzas clientelistas extensas e intrincadas. El gobierno personalista y arbitrario reemplazó al estado de derecho, mientras que se libró una lucha prolongada y a menudo bizantina por el poder en todos los niveles de la sociedad. El resultado fue la fragmentación política interna y la inestabilidad política crónica durante las dos primeras décadas de la era posterior a la independencia. Según un recuento, el país experimentó al menos veinticuatro cambios de régimen, con un promedio de uno por año entre 1821 y 1845, y la constitución fue reescrita seis veces.

Esto no quiere decir que las cuestiones políticas más amplias no informaran estos conflictos. Un estudio revisionista del historiador Paul E. Gootenberg muestra con gran detalle cómo la política comercial (libre o proteccionista) y el regionalismo fueron centrales en las luchas intestinas de caudillos de la época. En esta interpretación, las élites nacionalistas, que apoyaban a un caudillo u otro, lograron superar y derrotar a los grupos liberales para mantener un régimen poscolonial, neomercantilista y en gran medida proteccionista hasta el advenimiento del auge del guano a mediados de siglo. Este punto de vista se opone a la interpretación dominante del período, según la cual el liberalismo irrestricto y el libre comercio llevaron al Perú a la «dependencia» de la economía internacional y de Occidente.

Aunque desconcertante, la era caótica del caudillo se puede dividir en varios períodos distintos. En el primero, Bolívar intentó, sin éxito, imponer un gobierno liberal centralista y utópico desde Lima. Cuando los acontecimientos en Colombia le hicieron renunciar al poder y regresar a Bogotá en 1826, su partida dejó un vacío inmediato que numerosos hombres fuertes peruanos intentarían llenar. Uno de los más exitosos en términos de tenencia fue el general conservador Agustín Gamarra (1829-34) de Cusco, que logró aplastar numerosas rebeliones y mantener el poder durante cinco años. Luego, las guerras civiles a gran escala llevaron primero al general Luis de Orbegoso (1834-35) y luego al general Felipe Salaverry (1835-36) al palacio presidencial por períodos cortos. Las luchas de poder alcanzaron un estado tan caótico a mediados de la década de 1830 que el general Andrés de Santa Cruz y Calahumana marchó a Perú desde Bolivia para imponer la Confederación Perú-Bolivia de 1836-39. Esta alianza alteró el equilibrio de poder regional y provocó que Chile levantara un ejército para derrotar a Santa Cruz y restaurar el status quo ante, lo que, en efecto, significó una reanudación del conflicto entre facciones que duró hasta bien entrada la década de 1840.

El descenso a la inestabilidad política crónica, que se produjo inmediatamente después de las destructivas guerras por la independencia (1820-24), aceleró el declive económico general de Perú después de la independencia. Durante la década de 1820, la minería de plata, el motor tradicional del crecimiento del país, colapsó, mientras que la fuga masiva de capitales resultó en grandes déficits externos. A principios de la década de 1830, la industria de la minería de plata comenzó a recuperarse, volviendo brevemente a los niveles coloniales de producción a principios de la década de 1840. La recuperación económica se vio reforzada en la década de 1840, cuando el sur del Perú comenzó a exportar grandes cantidades de lana, nitratos y, cada vez más, guano.

Por otro lado, la importación a gran escala de textiles británicos después de la independencia prácticamente destruyó la producción de artesanos y obrajes nativos, que no pudieron competir con sus competidores extranjeros más avanzados tecnológicamente y rentables. En su mayor parte, sin embargo, la economía continuó en las décadas inmediatas después de la independencia caracterizándose por un bajo nivel de superávit comercial de haciendas y comunidades nativas en gran parte autosuficientes.

La expansión de las exportaciones durante la década de 1840 ayudó, finalmente, a estabilizar el estado peruano, particularmente bajo el liderazgo estadista, aunque autocrático, del General Mariscal Ramón Castilla (1845-51, 1855-62). El ascenso de Castilla al poder, como lo hizo al inicio del auge del guano, marcó el comienzo de una era de crecimiento económico sin precedentes y una creciente estabilidad política que puso fin al declive posindependencia del país. De hecho, para muchos observadores, Perú durante la llamada era del guano (1845-70) parecía estar en una posición única para emerger como el país preeminente en toda América del Sur.

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