Le moment de gloire d’Hillary Clinton au Wellesley College est venu lorsqu’elle est montée sur scène lors de sa cérémonie de début et a affronté un puissant sénateur républicain américain, aboutissant à quatre ans de ce que sa campagne décrit maintenant comme un « activisme pour la justice sociale” sur les questions brûlantes de l’époque.

Mais l’histoire non encore racontée est à quel point le discours incendiaire de Wellesley de Clinton était hors de caractère. À une époque où le pays remettait en question le système, Clinton était connue pour travailler carrément en son sein. C’était une conciliatrice, pas une lanceuse de bombes.

Le jour de la remise des diplômes, l’ancienne fille de Goldwater s’est réinventée en tant que voix provocatrice parlant pour sa génération en colère. Alors que les médias nationaux suivaient de près les bouleversements du campus ce printemps-là, Clinton a volé la vedette en réprimandant un symbole de Washington qu’elle avait aidé à élire. Elle a sous-estimé le président de Wellesley, autrefois son allié pour endiguer les troubles sur le campus.

Les propos de Clinton l’ont transformée, pratiquement du jour au lendemain, en un symbole national de l’activisme étudiant. Les services téléphoniques ont fustigé ses remarques, et le magazine Life a présenté une photo d’elle, vêtue de bas de cloche rayés audacieux. Clinton a rapidement attiré l’attention de personnalités de gauche, notamment le militant des droits civiques Vernon Jordan et son futur mentor, la fondatrice du Fonds de défense des enfants Marian Wright Edelman. À l’automne, lorsqu’elle entra à la Faculté de droit de Yale, où elle rencontra plus tard son futur mari, Bill, son nom était bien connu.

Le discours de Clinton a été une illustration précoce de l’instinct politique, la capacité de sentir le moment d’une frappe stratégique. Sa performance a surpris tout le monde, même ses amis proches.

La chef de classe Hillary Rodham du Wellesley College parle des manifestations étudiantes qu’elle a soutenues dans son discours de début. (Lee Balterman / The LIFE Picture Collection / Getty Images)

« Nous ne sommes pas intéressés par la reconstruction sociale”, a-t-elle corrigé le président, le sénateur Edward Brooke du Massachusetts.  » C’est la reconstruction humaine. »

Son attaque impromptue fut terminée en un éclair, et la présidente de Wellesley, Ruth Adams, entreprit de réparer les dégâts.

Adams a envoyé une lettre à Brooke, alors élue noire la plus élevée du pays, s’excusant pour les remarques intempestives de Clinton.

 » La courtoisie n’est pas l’une des vertus les plus fortes des jeunes ”, écrivait-elle le 5 juin 1969 dans une lettre que le Washington Post a récemment découverte dans ses documents archivés. « La notation des points du débatteur semble, à l’occasion, avoir une position plus élevée. »

Comment pouvons-nous exploiter une telle ”passion juvénile », a demandé Adams, « sans détruire le tissu de base de notre société démocratique? »

Le sénateur, décédé en 2015, se souvenait plus tard de Clinton dans son autobiographie comme d’une femme qui « savait où elle voulait aller et comment elle voulait y arriver. »

En 1969, Hillary Rodham Clinton a prononcé un discours étudiant controversé lors de sa remise de diplôme qui a choqué les étudiants et les professeurs. Dans son discours de début, elle a pris un sénateur républicain et est devenue du jour au lendemain l’un des visages de l’activisme étudiant de la fin des années 1960. (Alice Li / The Washington Post)

Le rédacteur de discours de Brooke, Alton Frye, a déclaré que le sénateur avait pris note du jeune président du gouvernement étudiant, assez audacieux pour le confronter.

« Nous avons regardé ses remarques impromptues”, a déclaré Frye, « comme un indicateur précoce de la puissante ambition au centre de sa personnalité. »

Conférencière naturelle

Les parents de Clinton – elle était alors connue sous le nom de Hillary Rodham — l’ont déposée au paisible Wellesley College à l’automne 1965. Hugh et Dorothy Rodham de placid Park Ridge, Ill., a vu le campus — avec ses couvre-feux du week-end et ses restrictions sur les visiteurs masculins – comme « un endroit où nous serions en sécurité », a rappelé l’amie de Clinton, Constance Hoenk Shapiro.

Clinton a prospéré dans le cadre réservé aux femmes. Elle est devenue active dans les Jeunes républicains et a exhorté les étudiants à aider Brooke à devenir la première Afro-américaine élue au Sénat depuis la Reconstruction. « La fille qui ne veut pas sortir et se serrer la main peut taper des lettres ou faire du travail de bureau général”, a-t-elle déclaré au journal Wellesley.

Clinton a tenu Barry Goldwater, le sénateur de l’Arizona qui a perdu la course présidentielle de 1964, comme une icône. Laura Grosch, une artiste à l’esprit libre, se souvenait d’avoir eu une conversation avec Goldwater alors que Clinton était assise pour faire peindre son portrait, un achat de 30 she qu’elle prévoyait d’envoyer à sa mère.

« J’ai beaucoup parlé des droits des femmes, des droits civils, du Vietnam ; elle l’était pour Goldwater ”, a déclaré Grosch.

Le campus était animé de manifestations étudiantes, reflétant les troubles croissants de l’époque. Il y a eu une série de pétitions étudiantes exigeant une plus grande diversité raciale dans l’inscription et l’embauche de professeurs, des avis pour des réunions de groupes de protestation étudiants nationaux et une opposition locale croissante au projet et à la guerre du Vietnam.

Clinton n’a été le chef de file d’aucun de ces efforts. Son nom apparaît sur l’une des nombreuses pétitions d’étudiants déposées dans les documents archivés d’Adams, celle-ci contestant une politique d’affectation de dortoir que les étudiants considéraient comme discriminatoire sur le plan racial.

Son talent pour la prise de parole en public était évident pour tous ceux qui l’ont vue sur scène lors d’une démonstration en plein air dans sa deuxième année.

Le sujet ce jour-là faisait appel à la nature bancale de Clinton. Il s’est concentré sur le programme d’études et sur la question de savoir si l’administration de Wellesley devrait adopter un système de notation réussite / échec.

« Les visages des gens étaient rivés sur elle”, a déclaré Karin Rosenthal, qui a photographié Clinton pour le journal étudiant.

« Elle avait cette formidable qualité d’équilibre, de maîtrise de soi, de maîtrise de soi”, ce qui a provoqué un certain ressentiment parmi les étudiants les plus bohèmes et rebelles, a déclaré Robert Pinsky, un ancien professeur qui fut plus tard poète lauréat.

Des temps turbulents

L’assassinat en 1968 du révérend Martin Luther King Jr. a secoué Wellesley, tout comme les campus à travers le pays. Clinton s’est rendue à un rassemblement commémoratif à Boston et a contacté l’un des cinq étudiants afro-américains de sa classe pour lui offrir ses sympathies.

Les étudiants noirs de Wellesley ouvraient la voie à l’activisme social, en utilisant un groupe nouvellement formé appelé Ethos pour faire pression sur l’administration et le conseil. Leurs efforts — y compris une grève de la faim menacée – ont contribué à accélérer le recrutement d’étudiants de Wellesley dans des collèges historiquement noirs et à assurer la représentation des minorités dans les comités universitaires.

La première dirigeante d’Ethos, Karen Williamson, qui s’est liée d’amitié avec Clinton lors de sa première année, a déclaré que Clinton soutenait constamment le groupe, qui avait un large soutien parmi les étudiants. Williamson a déclaré qu’elle n’avait « aucun souvenir spécifique” de l’implication de Clinton dans ses causes.

Clinton a gravi les échelons de leadership du gouvernement étudiant axé sur la réforme de l’éducation. Cet intérêt l’a parfois emmenée hors du campus, où elle a rencontré d’autres leaders étudiants prometteurs. L’un d’eux était Robert Reich, alors à Dartmouth.

« Elle n’était pas une rebelle ou une révolutionnaire étudiante”, a déclaré Reich, qui a rejoint l’administration de Bill Clinton en tant que secrétaire au travail. L’intérêt partagé d’Hillary pour le changement de programme, a-t-il déclaré, « était assez apprivoisé. »

Mais la vision du monde de Clinton s’élargissait. Elle est allée avec son amie Shapiro à Boston, où un professeur de Harvard dirigeait un centre de devoirs pour les enfants du centre-ville.

Clinton, a déclaré son amie, est devenue « plus consciente de l’importance de l’action sociale dans la formation de l’esprit de ceux qui occupent des postes de décision. »

À l’année junior de Clinton, ses amis des Young Republicans de Wellesley ont senti qu’ils perdaient un champion. ”Je l’ai vu lors de discussions dans des cours de sciences politiques », a déclaré Rhea Kemble Dignam, alors membre du club. Les classes ont débattu d’un large éventail de questions, y compris le rôle de l’Amérique à l’étranger et le chaos intérieur. ”Il était clair pour moi que sa philosophie politique avait changé », a déclaré Dignam.

Dans le quartier bucolique de Wellesley, des manifestations étudiantes se sont répandues du campus au village. Les étudiants portaient des pancartes réclamant un logement équitable, le pouvoir économique des Noirs et un thème commun: « Sortez du Vietnam MAINTENANT. »

De retour au dortoir de Clinton, Stone-Davis, la guerre avait une résonance particulière. Dans le couloir de la suite spacieuse de Clinton, un camarade de classe correspondait avec un frère combattant au Vietnam. Clinton et un groupe d’amis qui sont restés proches depuis se sont rassemblés autour du compagnon de dortoir, et Clinton a rejoint des expéditions dans le New Hampshire pour soutenir la campagne anti-guerre du démocrate Eugene McCarthy.

Mais elle n’a pas dirigé la manifestation.

« Il y avait différentes tensions d’opinion contre la guerre”, a déclaré Ellen DuBois, maintenant professeure d’études de genre à l’UCLA, qui concevait des stratégies d’évitement des projets. « Hillary travaillait dans un mode plus électoral. »

Clinton passait parfois de longues soirées à discuter de la race et de la pauvreté avec Grosch et d’autres. En tant que leader étudiante, elle a assumé un rôle chronophage considéré comme une pierre angulaire de la présidence, dirigeant les « Vil Juniors ». »Elle et d’autres juniors ont aidé à orienter les étudiants de première année dans les règles et les traditions de Wellesley.

 » Elle était déterminée à faire quelque chose d’elle-même ”, se souvient Sarah Malino. « Elle choisissait la position de leadership après la position de leadership. »

Clinton s’est présenté à la présidence du gouvernement étudiant contre deux candidats — un membre d’Ethos et le président de la classe junior. Les connexions de Clinton parmi les jeunes étudiants ont porté leurs fruits. Elle a gagné.

Même alors, Clinton « était une personne qui avait ce qu’était le système », se souvient Eleanor ”Eldie » Acheson, petite-fille de l’ancien secrétaire d’État Dean Acheson.

Clinton a fait circuler une note demandant aux étudiants des idées. Elle voulait créer un  » forum activiste dont aucune idée n’est exclue. »

Son style conciliant était trop doux pour certains étudiants qui voulaient un changement plus radical. « Hillary a travaillé avec les doyens”, se souvient sa camarade de classe Dorothy Devine, « plutôt que de contourner les règles. »

Dans son nouveau rôle, Clinton a régulièrement rencontré le vice-président d’Adams et de Wellesley, Philip M. Phibbs, professeur de sciences politiques. Elle était un « courtier honnête” pour les étudiants, se souvient Phibbs, mais n’a pas fait basculer le bateau.

« Elle était préoccupée par le collège”, a déclaré Phibbs. « Elle ne voulait pas que les préoccupations des étudiants soient articulées de manière à perturber le collège. »

Washington awakening

La politique de Clinton s’est enflammée après un stage d’été au Capitole en 1968, selon son conseiller de thèse, Alan Schechter, un partisan de Clinton.

Clinton dit dans son autobiographie qu’elle « s’est opposée en vain » lorsqu’elle a été affectée à la Conférence républicaine de la Chambre, dirigée par le représentant Melvin Laird, un faucon sur le Vietnam. Phibbs et Schechter ne se souviennent pas d’une opposition aussi forte.

« Elle réfléchissait et cherchait encore”, a déclaré Phibbs.

À Washington, Clinton s’est lié d’amitié avec un membre de la conférence du GOP, le député de New York Charles Goodell. Il a invité Clinton et d’autres stagiaires à se rendre à la convention présidentielle du GOP à Miami pour rallier le soutien au gouverneur de New York Nelson Rockefeller, un coup de feu contre le leader Richard M. Nixon.

Clinton a été déçue lorsque Nixon, le favori de son père, a remporté la nomination sans soutenir la réduction des troupes au Vietnam. Elle est rentrée chez elle à Park Ridge et a conduit avec un ami à Chicago pour avoir un aperçu du chaos entourant la convention démocrate.

Au début de la dernière année, Clinton avait conclu que le Parti républicain dérivait trop à droite. Elle entra dans le bureau de Schechter et annonça son intention de se consacrer à l’égalité sociale. Schechter a déclaré qu’elle était « la plus passionnée que je l’ai jamais vue. »

Schechter l’a aidée à élaborer une thèse comparant l’efficacité des modèles d’intervention — l’approche de base adoptée par Saul Alinsky par rapport au soutien gouvernemental descendant. Clinton a déclaré plus tard qu’elle avait un « désaccord fondamental” avec la théorie d’Alinsky selon laquelle le changement ne pouvait venir que de l’extérieur du système.

Clinton a interviewé Alinsky à deux reprises pour produire sa thèse, « Il n’y a que le Combat. »Schechter a donné un A au journal, et Clinton a noté dans son article qu’Alinsky lui avait proposé un emploi à sa fondation de Chicago, qu’elle avait refusé, pour aller à la faculté de droit.

Mais l’accent mis par Clinton sur l’activiste social s’est avéré plus tard controversé. Au début des années 1990, Schechter campait dans le Montana lorsque la Maison Blanche l’a contacté et lui a demandé d’aider à garder secrets les premiers travaux universitaires de la première dame.

Schechter considérait le mouvement comme une erreur. « Si vous le cachez, les gens l’utiliseront contre vous », a-t-il déclaré au membre du personnel.

Depuis, la thèse a été présentée par les critiques de Clinton — y compris Ben Carson lors de la convention du GOP de 2016 à Cleveland — comme une preuve de son association précoce avec les radicaux.

Pour Schechter, la thèse de Clinton montrait un junkie politique émergent, pas nécessairement un politicien en herbe.

Il a été parmi ceux qui ont été surpris lorsqu’elle est montée sur scène au début et a montré qu’elle pouvait « sentir l’humeur du public le pousser dans une direction particulière. »

Prenant la scène

Brooke a été ”massivement » choisie par la promotion de 1969 pour servir de conférencière de début, lui a dit Adams dans une lettre d’invitation.

Dans son discours, Brooke « voulait encourager et reconnaître qu’ils devraient être des esprits libres », a déclaré le rédacteur de discours Frye, « mais réalisez qu’il doit y avoir un ancrage de l’ordre pour rendre la liberté durable et productive. »

Alors que le début approchait, Acheson mena l’effort qui allait faire gagner à Clinton une place sur la scène.

Adams a d’abord refusé d’autoriser le tout premier orateur étudiant, mais Acheson a soutenu que les étudiants avaient gagné une voix. Dans son autobiographie, Clinton a suggéréqu’elle a fait pencher la balance en rencontrant Adams en tête-à-tête.

« Elle ne voyait pas cela comme son discours”, a déclaré Jan Piercy, un ami proche qui a ensuite travaillé dans l’administration de Bill Clinton. Piercy se souvient que Clinton a tapé sur l’épaule d’autres étudiants en leur demandant: « Que dois-je dire? »

” Elle était en tournée d’écoute « , a déclaré son amie Ann Rosewater. Les réponses ont afflué.

Piercy se souvient d’avoir vu Clinton entourée dans son dortoir par  » une jupe de notes en papier. »Et elle se disait: « Oh mon Dieu, comment vais-je rassembler tout cela? »

Clinton a dit qu’elle avait tiré une nuit blanche pour écrire ses remarques préparées. Elle a montré un brouillon à Schechter et a demandé à Acheson de commenter. Mais pas Adams.

Le président a essayé de faire partager Clinton, mais Clinton n’a pas bougé. Connue pour son esprit ironique, elle a plus tard diverti ses amis en reconstituant sa rencontre avec le féculent Adams, se souvient Mary Shanley, une diplômée de Wellesley qui a visité Stone-Davis.

Clinton avait alors peu à perdre. Son temps à Wellesley se terminait et elle avait déjà été admise à la Faculté de droit de Yale.

« Elle était engagée dans une bataille d’esprits politiques”, a déclaré Shanley.

Overnight sensation

Plus de 2 000 personnes se sont réunies le 31 mai 1969 pour la 91e rentrée annuelle du collège. Le programme ne mentionne pas de conférencier étudiant, peut-être parce que l’idée a germé si tard.

Brooke a prononcé ce que certains considéraient comme un discours condescendant sur les troubles étudiants. Clinton a déclaré dans son autobiographie qu’il semblait déconnecté du times. Il a illustré le progrès social en citant une baisse nationale des taux de pauvreté, exhortant les étudiants à ne pas « confondre la vigueur de la protestation avec la valeur de l’accomplissement. »

Adams a ensuite présenté Clinton comme  » joyeuse, de bonne humeur, de bonne compagnie et une bonne amie pour nous tous. »

Clinton est monté sur scène. Avec un éclat dramatique, elle a mis de côté le texte qu’elle s’était efforcée de préparer et s’est tournée pour regarder Brooke.

”Nous ne sommes pas encore dans les positions de leadership et de pouvoir », a-t-elle commencé. « Mais nous avons cet élément indispensable de critique et de protestation constructive. » Elle a réprimandé Brooke pour avoir réduit la pauvreté à une statistique. ”C’est un pourcentage », a-t-elle déclaré.

La gifle inattendue de Clinton à Brooke (qui est extraite d’un enregistrement que Wellesley a mis en ligne) était énergique.

Acheson regardait depuis la première rangée. Elle évita de regarder Adams, sachant que le président se sentirait trahi.

Lorsque Clinton a terminé, les applaudissements ont duré 34 secondes, selon un enregistrement audio. Les étudiants se sont levés sous une ovation. ”Nous étions fiers d’elle et fiers de nous-mêmes », a déclaré Acheson.

Certains parents étaient mécontents — et l’ont dit à leurs filles. Clinton a suggéré dans son autobiographie qu’Adams avait riposté ce jour-là en demandant à un agent de sécurité de cacher ses lunettes et ses vêtements lorsqu’elle est allée se baigner dans le lac Waban, le lieu de baignade du campus.

Par la suite, Donna Ecton, camarade de classe de Clinton, a écrit à Brooke pour l’assurer que « la majorité” des personnes âgées étaient « consternées par la réfutation grossière d’Hillary Rodham. »Un diplômé a écrit, accusant Clinton d’auto-promotion. « Si elle cherchait à avoir sa photo en première page”, a écrit le donateur, « elle l’a eu. »

Clinton était déjà sur la voie de la reconnaissance nationale. Mais il y a un petit signe — découvert des années plus tard dans les archives du magazine Life — qu’elle s’inquiétait de la façon dont elle pourrait être perçue.

Le photographe de Life a joint une note à ses dossiers après avoir rendu visite à Clinton à Park Ridge.

La jeune leader étudiante, maintenant présentée comme un symbole franc de sa génération, était  » très préoccupée « , pouvait-on lire,  » qu’il soit clairement indiqué qu’elle n’attaquait pas personnellement le sénateur Brooke.”

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