Les études les plus intéressantes, dans de nombreux cas, sont celles dont les hypothèses initiales sont torpillées par les données.

Dans le cadre d’un vaste projet de biomécanique lors des championnats du monde d’athlétisme 2017 à Londres, des chercheurs ont installé des caméras à grande vitesse sur le parcours du marathon pour évaluer les schémas de frappe des coureurs en quatre points pendant la course. Leurs hypothèses étaient que la plupart de ces whippets à foulée lisse atterriraient au milieu du pied ou à l’avant-pied, mais que la proportion de talonneurs augmenterait considérablement au fur et à mesure de la course. Ils avaient tort sur les deux plans.

Une équipe de chercheurs dirigée par Brian Hanley de l’Université de Leeds Beckett en Grande-Bretagne vient de publier les résultats de leur analyse dans le Journal of Biomechanics. (Certaines des données ont été initialement publiées par l’IAAF l’année dernière, comme je l’ai noté ici, mais le nouveau document présente une analyse plus détaillée.) Le titre du journal est « La plupart des coureurs de marathon aux Championnats du Monde de l’IAAF 2017 étaient des attaquants arrière—pieds, et la plupart n’ont pas changé de modèle de frappe” – un résumé concis des résultats, mais qui ne manquera pas de susciter un débat qui mijote depuis dix ans.

En fait, les gens se disputent sur la façon dont votre pied devrait toucher le sol depuis plus d’un siècle, mais la version moderne du débat a débuté avec la publication de Born to Run en 2009. L’argument de base est que l’atterrissage sur le milieu du pied ou l’avant-pied exploite les propriétés naturelles d’absorption des chocs des tissus mous comme votre tendon d’Achille, réduisant ainsi la force avec laquelle vous vous écrasez au sol par rapport à l’atterrissage sur votre talon. Dans le processus, votre Achille s’étire également comme un élastique pour stocker de l’énergie qu’il réinjecte ensuite dans votre foulée suivante. C’est une proposition gagnant-gagnant pour la prévention des blessures et l’efficacité — en théorie, du moins.

Il existe différents contre-arguments possibles à cette vue, y compris la preuve que l’externalisation du travail d’amortissement de votre atterrissage de vos tendons à la semelle intermédiaire de vos chaussures est en fait plus facile et permet par conséquent d’économiser de l’énergie. Et il y a des contre-arguments, et ainsi de suite, à l’infini. À un certain moment, il est raisonnable de simplement demander ce que font les meilleurs coureurs du monde, en supposant que ceux qui font quelque chose de gravement mal seront probablement battus par ceux qui le font bien.

Cette approche a beaucoup de facteurs de confusion, bien sûr. Beaucoup des meilleurs coureurs de distance au monde viennent d’endroits comme le Kenya rural, où ils passent souvent leurs années de formation à courir sans chaussures — une circonstance qui les prédispose fortement à ne pas atterrir sur leurs talons. S’ils sont assez rapides, cependant, ils obtiendront un sponsor de chaussures et commenceront à recevoir des chaussures rembourrées qui pourraient les rendre plus susceptibles de passer à une frappe de talon. Si cela se produit, réussissent-ils à cause ou malgré la façon dont ils atterrissent?

L’un des articles les plus fréquemment cités sur ce sujet vient du Japon en 2007. Lors d’un grand semi-marathon, les trois quarts des coureurs étaient des talonneurs, mais seulement 62% des 50 premiers participants étaient des talonneurs, ce qui suggère que les coureurs plus rapides étaient moins susceptibles d’atterrir sur leurs talons. Il y a cependant un problème à lire trop profondément cela. Les coureurs les plus rapides étaient également probablement plus susceptibles de porter des maillots des clubs de course à pied, mais personne ne suggérerait que ces maillots vous rendent réellement plus rapide.

Avec ce préambule, voici ce que Hanley et ses collègues ont trouvé dans les 71 hommes et 78 femmes qu’ils ont étudiés. Dans l’ensemble, environ 60% des hommes et 70% des femmes étaient des grévistes du talon. La plupart des autres attaquants du milieu du pied, qu’ils ont définis comme « le talon et le milieu du pied, ou parfois la semelle entière, ont contacté le sol ensemble. »Seule une poignée était de purs attaquants à l’avant-pied.

Les proportions variaient un peu d’un tour à l’autre, allant de 54% de talonneurs au premier tour de la course masculine à 73% au quatrième et dernier tour de la course féminine. Plus des trois quarts des athlètes ont gardé le même coup de pied tout au long de la course, et ceux qui ont changé étaient les plus susceptibles de passer du milieu du pied au talon — conformément aux preuves antérieures que vos chevilles, qui travaillent plus fort lorsque vous atterrissez sur votre avant-pied, sont plus susceptibles de se fatiguer avant vos genoux et vos hanches.

Voici à quoi ressemble la progression sous forme visuelle pour la course féminine, avec le nombre de coureuses avec RFS (rearfoot strike), MFS (medio-foot strike) et FFS (forefoot strike) pour chaque tour indiqué, ainsi que le petit nombre de changements d’un tour à l’autre.

(Photo: Courtesy Journal of Biomechanics)

On pourrait dire que la proportion de grévistes arrière a augmenté tout au long de la course (un schéma qui est peut-être un peu plus prononcé dans les données des hommes). Certes, la fatigue semble pousser davantage les gens dans cette direction. Mais dans l’ensemble, les chercheurs ont été surpris de la constance des coureurs.

Un dernier point d’intérêt est une comparaison entre ceux qui terminent dans la moitié supérieure du terrain et ceux qui terminent dans la moitié inférieure. Après tout, nous voulons nous inspirer des Eliud Kipchoges du monde, pas du champion ruritanien admirable mais bien battu. Dans cette analyse, il n’y avait aucune différence entre les hommes les plus rapides et les plus lents. En fait, les quatre premiers (du Kenya, d’Éthiopie, de Tanzanie et de Grande-Bretagne) ont atterri sur leurs talons tout au long de la course. Il y avait cependant une lueur de différence dans la course féminine: au dernier tour, 87 pour cent des 50 pour cent des finisseurs atterrissaient sur leurs talons, nettement plus que les 59 pour cent de la moitié supérieure.

La conclusion, dans un certain sens, est qu’il n’y en a pas. Ce n’est pas une déclaration vide, car l’absence d’un modèle évident est assez significative. Pour être clair, cela ne prouve pas que la frappe du pied n’a aucun effet. Mais cela met une limite supérieure à la taille de l’effet: si la plupart des meilleurs marathoniens du monde font quelque chose, cela ne peut pas être si grave. ”Ces résultats suggèrent qu’il n’y a pas de modèle optimal de frappe du pied en ce qui concerne la performance », concluent les chercheurs, « et les athlètes ne devraient pas être trop encouragés à modifier ce qui leur vient naturellement. »

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Photo Principale: Jacob Pritchard / Gallery Stock

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