Il caso Dred Scott, noto anche come Dred Scott v. Sandford, fu una lotta decennale per la libertà da parte di un uomo nero schiavo di nome Dred Scott. Il caso persistette attraverso diversi tribunali e alla fine raggiunse la Corte Suprema degli Stati Uniti, la cui decisione incensò gli abolizionisti, diede slancio al movimento anti-schiavista e servì da trampolino di lancio per la guerra civile.

Chi era Dred Scott?

Dred Scott nacque in schiavitù intorno al 1799 nella contea di Southampton, Virginia. Nel 1818, si trasferì con il suo proprietario Peter Blow in Alabama, poi nel 1830 si trasferì a St. Louis, Missouri—entrambi stati schiavi—dove Peter gestiva una pensione.

Dopo che Blow morì nel 1832, il chirurgo dell’esercito Dr. John Emerson acquistò Scott e alla fine lo portò in Illinois, uno stato libero, e poi a Fort Snelling nel territorio del Wisconsin dove il Compromesso del Missouri aveva messo fuori legge la schiavitù. Lì, Scott sposò Harriet Robinson, anch’essa schiava, in una rara cerimonia civile; il suo proprietario trasferì la proprietà di Harriet a Emerson.

Alla fine del 1837, Emerson tornò a St. Louis ma ha lasciato Dred e Harriet Scott dietro e li ha assunti fuori. Emerson poi si trasferì in Louisiana, uno stato schiavo, dove incontrò e sposò Eliza (Irene) Sandford nel febbraio 1838; Dred Scott presto si unì a loro.

Nell’ottobre del 1838, Emerson, sua moglie Irene e i loro lavoratori schiavi tornarono nel Wisconsin. Dopo che l’esercito congedò onorevolmente Emerson nel 1842, lui e Irene tornarono a St. Louis con Scott e la sua famiglia (che ora includeva due figlie), ma faticarono a trovare il successo e presto si trasferirono in Iowa. Non è chiaro se Scott e la sua famiglia li hanno accompagnati o sono rimasti a St. Louis da assumere.

John Emerson morì improvvisamente nel 1843 in Iowa, e i suoi lavoratori schiavi divennero proprietà di Irene. Tornò a St. Louis per vivere con suo padre e assunse Scott e la sua famiglia. Scott ha cercato più volte di acquistare la sua libertà da Irene, ma lei ha rifiutato.

Per ragioni sconosciute, Dred e Harriet Scott non hanno mai cercato di scappare o citare in giudizio per la libertà mentre vivevano o viaggiavano attraverso stati e territori liberi.

Dred Scott v. Sandford

Nell’aprile del 1846, Dred e Harriet intentarono cause separate per la libertà nel St. Louis Circuit Court contro Irene Emerson sulla base di due statuti Missouri. Uno statuto ha permesso a qualsiasi persona di qualsiasi colore di citare in giudizio per schiavitù illecita. L’altro affermava che ogni persona portata in un territorio libero diventava automaticamente libera e non poteva essere ridotta in schiavitù al ritorno in uno stato schiavo.

Né Dred né Harriet Scott potevano leggere o scrivere e avevano bisogno di supporto logistico e finanziario per perorare la loro causa. Lo ricevettero dalla loro chiesa, dagli abolizionisti e da una fonte improbabile, la famiglia Blow che un tempo li aveva posseduti.

Poiché Dred e Harriet Scott avevano vissuto in Illinois e nel territorio del Wisconsin — entrambi domini liberi — speravano di avere un caso persuasivo. Quando andarono a processo il 30 giugno 1847, tuttavia, la corte si pronunciò contro di loro per un tecnicismo e il giudice concesse un nuovo processo.

Gli Scott furono processati nuovamente nel gennaio 1850 e vinsero la loro libertà. Irene fece appello alla Corte Suprema del Missouri che riunì i casi di Dred e Harriet e ribaltò la decisione della corte inferiore nel 1852, rendendo Dred Scott e la sua famiglia schiavi di nuovo.

Nel novembre 1853, Scott intentò una causa federale presso il Tribunale del circuito degli Stati Uniti per il distretto del Missouri. A questo punto, Irene aveva trasferito Scott e la sua famiglia a suo fratello, John Sandford (anche se è stato determinato in seguito che ha mantenuto la proprietà). Il 15 maggio 1854, la corte federale sentì Dred Scott contro Sandford e si pronunciò contro Scott, tenendo lui e la sua famiglia in schiavitù.

Nel dicembre 1854, Scott fece appello alla Corte Suprema degli Stati Uniti. Il processo iniziò l ‘ 11 febbraio 1856. Da questo momento, il caso aveva guadagnato notorietà e Scott ha ricevuto il sostegno di molti abolizionisti, tra cui politici potenti e avvocati di alto profilo. Ma il 6 marzo 1857, nella famigerata decisione Dred Scott, Scott perse di nuovo la sua lotta per la libertà.

Chief Justice Roger Taney

Roger Taney nacque nell’aristocrazia meridionale e divenne il quinto Giudice capo della Corte Suprema degli Stati Uniti.

Taney divenne noto per aver scritto l’ultima opinione di maggioranza in Dred Scott v. Sandford, che ha detto che tutte le persone di origine africana, liberi o schiavi, non erano cittadini degli Stati Uniti e quindi non aveva il diritto di citare in giudizio in tribunale federale. Inoltre, scrisse che il Quinto emendamento proteggeva i diritti dei proprietari di schiavi perché i lavoratori schiavi erano la loro proprietà legale.

La decisione sosteneva anche che la legislazione di compromesso del Missouri — approvata per bilanciare il potere tra stati schiavi e non schiavi-era incostituzionale. In effetti, questo significava che il Congresso non aveva il potere di impedire la diffusione della schiavitù.

Nonostante il lungo mandato di Taney come giudice della Corte Suprema, la gente lo diffamò per il suo ruolo nella decisione Dred Scott contro Sandford. In un’ironica nota storica, Taney avrebbe poi giurato in Abraham Lincoln, il “Grande Emancipatore”, come presidente degli Stati Uniti nel 1861.

Dred Scott vince la sua libertà

Quando la Corte Suprema degli Stati Uniti ha emesso la sua decisione Dred Scott, Irene aveva sposato il suo secondo marito, Calvin Chaffee, un membro del Congresso degli Stati Uniti e abolizionista. Sconvolto dopo aver appreso che sua moglie possedeva ancora lo schiavo più infame del tempo, vendette Scott e la sua famiglia a Taylor Blow, il figlio di Peter Blow, il proprietario originale di Scott.

Taylor liberò Scott e la sua famiglia il 26 maggio 1857. Scott trovò lavoro come portiere in un hotel di St. Louis, ma non visse a lungo come un uomo libero. A circa 59 anni, Scott morì di tubercolosi il 17 settembre 1858.

Decisione Dred Scott: impatto sulla guerra civile

La decisione Dred Scott ha indignato gli abolizionisti, che hanno visto la sentenza della Corte Suprema come un modo per fermare il dibattito sulla schiavitù nei territori. Il divario tra Nord e Sud sulla schiavitù crebbe e culminò nella secessione degli stati del sud dall’Unione e nella creazione degli Stati Confederati d’America. La Proclamazione di emancipazione del 22 settembre 1862 liberò le persone schiavizzate che vivevano nella Confederazione, ma sarebbero passati altri tre anni prima che il Congresso approvasse il 13 ° emendamento che aboliva la schiavitù negli Stati Uniti.

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